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La Montaña Occidental Astur-Leonesa se encuentra enclavada en plena Cordillera Cantábrica, uno de los ecosistemas más importantes de la Península Ibérica. Su situación de proximidad al mar posibilita la existencia de grandes masas boscosas, en las que se refugia una variada y no del todo conocida riqueza faunística y botánica.

A la sorprendente flora de este tramo de la Cordillera se une la correspondencia de la fauna, que puede calificarse como una de las más ricas de la península. Especies tan emblemáticas como el Oso Pardo (
Ursus arctos) y el Urogallo Cantábrico (Tetrao urogallus), en peligro de extinción y que tienen en estos parajes su último refugio, comparten protagonismo con otras de la talla del lobo, zorro, gato montés. Igualmente, una gran diversidad de aves es digna de destacar, así como a los predadores, de los que aquí se encuentra la más completa representación europea.


El factor principal de este hecho es la cercanía al mar y la situación estratégica, a caballo entre dos regiones climáticas -atlántica y mediterránea continental-, lo cual configura un paisaje montañoso increíblemente variado y heterogéneo. Sin embargo, si bien se conservan todavía no pocos parajes donde la concentración de la fauna es destacable, varias amenazas se ciñen sobre ella. De entre todas, es la minería a cielo abierto la más destacada, con incidencia especial en las comarcas de Laciana, parte de Babia y las asturianas de Degaña y Cangas de Narcea.

Como otras regiones de sus características, conserva una arquitectura popular de gran calidad, si bien ha perdido no pocos elementos en las últimas décadas, no quedando en este momento ningún ejemplo puro de la casa típica en forma de herradura o "u" cuadrada, así como los conocidos
teitus, especialmente conservados en brañas y pueblos del concejo de Somiedo, aunque también felizmente recuperados en varios pueblos de Laciana como Robles, Sosas o Caboalles de Arriba.


Las circunstancias históricas de la zona hacen que esta riqueza natural sea imposible de entenderse sin la impronta humana, que especialmente por medio de la ganadería extensiva modeló, siglo a siglo, el paisaje que ha llegado a nuestros días y que constituye, por otra parte, una singularidad tan interesante o más que los propios elementos naturales: brañas, centenares de kilómetros de pared de piedra, ricos pastizales,…

Un ambicioso proyecto del Comité Man and Biosphere de la UNESCO, conocido como la "Gran Cantábrica", ha declarado ya Reserva de la Biosfera a todo el conjunto de montañas que conforman este enclave, gozando ya de esta distinción las comarcas leonesas de Laciana, Babia, Omaña, Luna y las asturianas de Alto Narcea, Degaña y Somiedo. Esta circunstancia ha dado especial relevancia al deseo expresado por cada vez más colectivos, de reconocer la Cantábrica como una unidad de alto valor ambiental y, de esta forma, preservar sus paisajes, hábitats y especies biológicas.


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